Fuoco greco

Miscela incendiaria
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Il fuoco greco (in greco antico: ὑγρόν πῦρ, hygròn pŷr, «fuoco liquido») era una miscela usata dai bizantini dal 668 in poi, per attaccare i nemici con il fuoco e, in particolar modo, per incendiare il naviglio avversario e le difendere posizioni strategiche sulle mura.

Rappresentazione bizantina del fuoco greco.

L'espressione "fuoco greco" non è riscontrata nelle fonti bizantine, infatti il termine è stato coniato ben dopo la sua scomparsa; nelle fonti dell'epoca la miscela era chiamata:"fuoco marino" (πῦρ θαλάσσιον, pŷr thalássion), "fuoco romano" (πῦρ ῥωμαϊκόν, pŷr rhōmaïkón), "fuoco di guerra" (πολεμικὸν πῦρ, polemikòn pŷr), "fuoco liquido" (ὑγρὸν πῦρ, hygròn pŷr), "fuoco vischioso" (πῦρ κολλητικόν, pŷr kollētikón) o "fuoco artificiale" (πῦρ σκευαστόν, pŷr skeuastón).[1][2]

La sua efficacia bellica era assicurata dal fatto che gli incendi causati dalla miscela non erano estinguibili con l'uso dell'acqua, che, anzi, ne ravvivava la forza.[3]

Dettaglio di un dispositivo manuale per il lancio.

Cenni storiciModifica

Il primo utilizzo registrato, risale al primo assedio di Costantinopoli da parte degli Arabi nel 678 dove fu usato sulle mura.

Fu proprio l'utilizzo del fuoco greco che fece fallire il secondo assedio di Costantinopoli, condotto dagli Arabi musulmani fra il 717 d e il 718.[4]

Durante gli anni 821-822 fu usato contro la flotta Slava da che assediava la capitale dell'impero.

Nel 941 fu registrato il suo utilizzo da parte della flotta comandata da Romano I Lecapeno che, con l'ausilio di sole 15 navi, riuscì a liberare Costantinopoli dall'assedio navale da parte della flotta dei Rus', che comprendeva svariate centinaia di navi.

Nel 972, sotto il regno dell'imperatore Giovanni I Zimisce, venne usato il fuoco greco per conquistare la capitale bulgara Preslav.

Nel 988-989 l'imperatore Bizantino Basilio II usò il fuoco greco contro le forze ribelli comandate dal generale Barda Foca il Giovane.

Nel 1108 fu usato nell'assedio di Durazzo dove i bizantini bruciarono le macchine d'assedio controllate da Boemondo I di Antiochia.

Per ragioni ignote, non ci sono registri che confermano il suo utilizzo dalla quarta crociata in poi, molto probabilmente la ragione è da attribuire al declino in termini di numeri ed efficacia della flotta bizantina e alla rivalità di Genova e Venezia che insieme all'arrivo dei mongoli, nel 1220 rese inaccessibili le materie prime per la creazione del composto.

DescrizioneModifica

 
Rappresentazione antica, ma anacronistica, del lancio di fuoco greco mediante un trabucco.

Gli elementi che componevano il fuoco greco erano noti soltanto all'imperatore e a pochi artigiani specializzati.

La composizione veniva custodita tanto gelosamente che la legge puniva con la morte chiunque divulgasse ai nemici il segreto.

Il fuoco greco, la cui invenzione è attribuita a un greco del VII secolo originario della città di Eliopolis (oggi Baalbek in Libano), di nome Callinico,[5] oggi si ritiene fosse un insieme di vari elementi chimici probabilmente a base di petrolio, contenuta in un grande otre di pelle o di terracotta (sìfones) collegato ad un tubo di rame, montato sui dromoni bizantini.

La miscela veniva spruzzata con la semplice pressione del piede sulle imbarcazioni nemiche; il macchinario doveva avere una certa complessità e particolare manifattura; ci sono registri che parlano di 36 navi bizantine contenenti il liquido ed il sistema per usarlo che furono catturate dai bulgari e mai utilizzate.

Altre varianti del fuoco greco si presentano in forma di granate dove il liquido è stipato dentro vasi di terracotta che venivano lanciati sul naviglio nemico tramite le petriere, similmente a mortai di artiglieria.

La caratteristica che rendeva temuti questi primitivi lanciafiamme era che il fuoco greco, a causa del suo composto chimico, non poteva essere spento con la sola acqua: le navi erano realizzate in legno coi comenti[6] dello scafo impermeabilizzati tramite calafataggio e con velatura, sartie e drizze in fibre vegetali, anch'esse intrise di pece, tutti materiali altamente infiammabili.

Nel trattato medievale Liber Ignium ad Comburendos Hostes, scritto in latino accreditato certo Marcus Graecus, si afferma che l'unico modo per spegnerlo sarebbe stato quello di usare l'urina, la sabbia o l'aceto.[7]

Formula segretaModifica

Il fuoco greco fu un'importantissima arma capace di spaventare e sgominare interi eserciti e flotte, tanto importante da portare l'imperatore Romano II a dichiarare che in nessuna circostanza il composto sarebbe dovuto cadere in mani nemiche.

La formula, considerata segreto di stato, conosciuta solo dall'imperatore e pochi artigiani fidati, è stata ormai perduta ma si pensa che la miscela fosse a base di petrolio o nafta probabilmente ottenuti dai territori del Caucaso, più precisamente nella città di Tmutarakan', nell'attuale territorio di Krasnodar della Federazione russa, che presentava un territorio ideale per l'estrazione di petrolio in condizioni ottimali senza particolari sforzi.

Possiamo speculare che altri composti della miscela fossero: ossido di calcio, zolfo, resina e nitrato di potassio.

Il processo di creazione era complicato e pericoloso, e sicuramente necessitava di una tecnologia particolarmente avanzata per il tempo.

Le nostre informazioni sul fuoco greco sono parziali e molte volte incongruenti fra di loro, possiamo solo attenerci a fonti storiche secondarie come la descrizione di Anna Comnena che viene ritenuta, almeno in parte, una ricetta parziale per il fuoco greco:

«Questo fuoco è prodotto dalle seguenti arti: dal pino e da alcuni di questi alberi sempreverdi si raccoglie resina infiammabile. Questo viene strofinato con zolfo e messo in tubi di canna, e viene soffiato dagli uomini che lo usano con un respiro violento e continuo. Poi in questo modo incontra il fuoco sulla punta e prende la luce e cade come un turbine infuocato sui volti dei nemici.»

(Anna Comnena, Alessiade 1148)

Metodi di usoModifica

 
Granate di ceramica contenenti fuoco greco circondate da triboli X-XII secolo, conservate al Museo nazionale di Atene.

La versatilità del fuoco greco permetteva il suo utilizzo sia in battaglie navali che in battaglie campali e assedi, tramite l'utilizzo di catapulte che lanciavano anfore contenenti la miscela o tramite l'utilizzo di un rudimentale lanciafiamme, chiamato cheirosiphōn, (sifone a mano) che grazie all'ausilio di torri d'assedio riusciva a lanciare fuoco sulle mura nemiche, inoltre veniva anche installato sulle navi bizantine.

I dromoni erano equipaggiati con elaborati sifoni, foderati probabilmente in pelle di bovino o equino, situati sia a prua che a poppa dove il liquido fuoriusciva sotto forma di un getto di fuoco che raggiungeva i 15 metri, la fiamma durava pochi secondi ma era più che sufficiente a incendiare completamente la nave nemica, il tutto abilmente manovrato da professionisti adibiti a questa specifica mansione, chiamati sifonatori, essi si dovevano avvicinare parecchio alle navi nemiche il che dava un certo pericolo alla manovra.

Il sifone era utilizzabile solo nelle battaglie dove il mare era calmo e le condizioni del vento erano ottimali.

SifoneModifica

Tuttora non sappiamo il completo funzionamento dell'arma, ma grazie alle varie fonti che si completano l'un l'altra riusciamo a comprendere almeno in parte le sue componenti ed i suoi dettagli.

La fiamma descritta come fuoco "liquido" o "Marino" (chiamata λαμπρος cioè brillante) veniva lanciata dai "sifoni" montati sulle navi da guerra, ancorati e protetti da assi di legno.

Le fonti descrivono che mentre il lanciafiamme era in funzione, esso veniva accompagnato da un forte suono e da una spessa nube di fumo.

Dai vari scritti che citano l'apparecchio si capisce che era diviso in diverse parti (differentemente da quanto detto nel trattato militare di Leone VI chiamato Tactica, che usava la parola ”sifone” per riferirsi all'intero dispositivo) tra cui: un tubo rivestito o fatto interamente in bronzo, che poteva muoversi in tutte le direzioni (quindi doveva essere montato su un qualche tipo di perno); l'apparecchio aveva anche un braciere che riscaldava il composto, che veniva pressurizzato e sparato sotto forma di un getto di fiamme attraverso una bocchetta.

Gran parte del funzionamento dell'arma rimane ancora un mistero per via del modo in cui le varie componenti vengono riferite nelle fonti, il sifone ad esempio viene menzionato come pompa nel testo del IX secolo Vita Stephani Iunioris, mentre nel Poliorketika di Apollodoro viene descritto come un tubo attraverso il quale un liquido pressurizzato passava e veniva lanciato.

NoteModifica

  1. ^ Pryor & Jeffreys, 2006, pp. 608–609
  2. ^ Forbes, 1959, p. 83
  3. ^ Fuoco Greco: ecco come funzionava la potente arma bizantina, in Informazione Ambiente, 27 settembre 2017. URL consultato il 9 settembre 2018.
  4. ^ ARMI DA FUOCO in "Enciclopedia dell'Arte Medievale", su www.treccani.it. URL consultato il 9 settembre 2018.
  5. ^ Michel Rouche, Attila, in I protagonisti della storia, traduzione di Marianna Matullo, vol. 14, Pioltello (MI), Salerno Editrice, 2019, p. 100, ISSN 2531-5609 (WC · ACNP).
  6. ^ Il comento è quell'inevitabile interstizio che si crea fra le tavole di legno affiancate che costituiscono il fasciame di una nave. Veniva solitamente colmato con pece, eventualmente mista a paglia laddove la maggior larghezza della fessura lo avesse richiesto.
  7. ^ Marco Lucchetti, Le armi che hanno cambiato la storia di Roma antica, Newton Compton, 2018, ISBN 9788822717436.

BibliografiaModifica

  • L'uomo bizantino, a cura di Guglielmo Cavallo, Laterza, Roma 1992.
  • John Haldon, Greek fire revisited: recent and current research, in: Byzantine style, religion and civilization. In honour of Sir Steven Ruciman a cura di E. Jeffreys, Cambridge 2006, S. 290ff. ISBN 9781107405899
  • Alex Roland, Secrecy, Technology, and War: Greek Fire and the Defense of Byzantium, in: Technology and Culture 33 (1992), pp. 655–679.
  • W.H. Spears Jr., Greek Fire: The Fabulous Secret Weapon That Saved Europe 1969 ISBN 0-9600106-3-7
  • J.R. Partington, A history of Greek fire and gunpowder (prefazione di Frederick Morgan; con una nuova introduzione di Bert S. Hall), Baltimore 1999
  • Adrienne Mayor, Greek fire, poison arrows, and scorpion bombs: biological and chemical warfare in the ancient world, London 2005
  • Pryor, John H.; Jeffreys, Elizabeth M. (2006), The Age of the ΔΡΟΜΩΝ: The Byzantine Navy ca. 500–1204, Brill Academic Publishers, ISBN 978-90-04-15197-0
  • Forbes, R. J. (1959), Naphtha Goes To War, More Studies in Early Petroleum History 1860–1880, Leida, E.J. Brill, pp. 70–90
  • John Haldon (2015), Bisanzio in guerra ISBN 978-88-6102-346-8
  • Luttwak (2011), La grande strategia dell'impero bizantino ISBN-13 : 978-8817076548
  • Ostrogorsky (2014), Storia dell'Impero bizantino ISBN-13 : 978-8806224165
  • Anna Comnena (2012), L'Alessiade ISBN-13 : 978-1248657126

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