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Continente

grande area di terra emersa
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DefinizioneModifica

La superficie del pianeta Terra è suddivisibile in continenti, ossia le terre emerse, e in oceani. Il concetto di continente si contrappone quindi a quello di oceano, i geologi suddividono la crosta terrestre in oceanica e continentale in funzione, tra l'altro, della tipologia delle rocce predominanti in ciascuna delle due, rispettivamente rocce basaltiche e granitiche.

Alla definizione di continente concorrono criteri che sono soprattutto geografici e storici, ma anche filosofici e politici; si ricorre anche ad analisi geomorfologiche ed ecologiche. Dato che i vari criteri non portano a un'unica conclusione, la suddivisione della terra emersa in diversi continenti è arbitraria. Per lo stesso motivo, non esiste un modello unico di suddivisione delle terre emerse, ma vari modelli, usati nei vari stati del mondo o nei vari ambiti di conoscenza a seconda delle necessità. Ogni modello ha le sue giustificazioni e prevede un numero diverso di continenti, variamente raggruppati.

L'appartenenza politica di un territorio ad uno stato oppure ad un altro non ha nessuna importanza ai fini dell'appartenenza ad un continente. Valgano due esempi a riguardo: la Groenlandia è parte integrante del continente americano, nonostante dal punto di vista politico sia un possedimento danese; la Nuova Guinea Occidentale è una provincia dell'Indonesia, stato asiatico, ma l'isola della Nuova Guinea è nondimeno considerata tutta appartenente all'Oceania.

Le isole si considerano appartenenti al continente più vicino: per esempio, il Madagascar e le Seychelles si considerano parte dell'Africa. Può aiutare in questo discrimine considerare l'esistenza delle piattaforme continentali. Anche per questa situazione ci sono casi di ambiguità: per esempio l'Islanda, comunemente considerata parte dell'Europa, in realtà si trova sulla dorsale medio atlantica in mezzo all'oceano, e quindi, geologicamente, deve essere considerata come un'emersione della dorsale oceanica, senza crosta continentale e quindi non facente parte di alcun continente.

Una seconda accezione di "continente" si usa quando si contrappone un'isola alla terraferma. In questo caso la parola continente è sinonimo di terraferma. Esempi classici in questo senso si hanno quando i britannici chiamano "il continente" la restante parte d'Europa o quando sardi e siciliani chiamano "il continente" la restante parte d'Italia.[1]

Sistemi di suddivisione delle terre emerseModifica

Modello a sette continentiModifica

Esso dà la massima importanza ai criteri storici e culturali, trascurando la contiguità tra le terre. Si separa così il Sudamerica dal Nordamerica e l'Europa dall'Asia. È uno dei modelli comunemente più usati in Cina[2] e nei paesi di cultura inglese[3].

 
Il modello a sei continenti usato in Italia - si noti il confine euroasiatico posto lungo la depressione del Kuma-Manyč
 
Il simbolo olimpico rappresenta i cinque continenti abitati.
 
Modello a quattro continenti
 
Popolamento progressivo dei continenti

Modello più seguito in Italia: sei continentiModifica

È un criterio storico-etimologico: sono considerati continenti le grandi estensioni di terre emerse che hanno storicamente un loro proprio nome. È il modello più usato non solo in Italia[4], ma anche in tutta l'Europa occidentale (escluse le Isole Britanniche) e in America latina.[5]. Corrisponde all'accezione comune di continente nella lingua corrente. Inoltre è il criterio seguito dalle Nazioni Unite nel Geoschema[6].

Altro modello a sei continentiModifica

In questo modello si giunge a contare sei continenti considerando separate le due Americhe e invece unite l'Europa e l'Asia; questo modello prende in considerazione sia dati geografici e geologici, sia dati culturali. Adotta questo modello la Russia che, estendendosi sia in Europa sia in Asia, trova opportuno considerare unite queste due terre[7].

Modello a cinque continentiModifica

È il modello seguito nel simbolo olimpico dei cinque cerchi intrecciati. In esso non si include l'Antartide, considerando solamente i continenti abitati dall'uomo, le cui nazioni quindi partecipano ai giochi olimpici. L'Antartide, infatti, non è divisa in stati e in essa risiedono permanentemente almeno un migliaio di abitanti, ma tra essi nessun abitante locale, solo ricercatori scientifici provenienti da altri continenti, alcuni permanenti, altri stagionali, altri solo per un viaggio[8].

Modello a quattro continentiModifica

È un modello che individua soli quattro continenti, tenendo presenti esclusivamente considerazioni di geografia fisica: i continenti sono definiti univocamente come masse di terre emerse contigue e completamente circondate da oceani[9]; il taglio dell'Istmo di Suez e dell'Istmo di Panama, essendo opera dell'uomo, non sono considerati impedimento per considerare unite, rispettivamente, Africa e Asia oppure le due Americhe.

Secondo questo modo di vedere, l'Europa, l'Asia, l'Africa, l'America, l'Oceania e l'Antartide sono definite con l'espressione "parti del mondo", alcune coincidenti con i continenti, altre no[10].

In questo modello esistono due diversi criteri di denominazione:

Risposte diverse agli stessi problemiModifica

Europa e Asia oppure Eurasia?Modifica

 Lo stesso argomento in dettaglio: Paese transcontinentale § Europa e Asia.
 
Il confine tra Europa e Asia, secondo i vari tracciati. La linea rossa indica il confine comunemente seguito.

Mentre l'istmo di Suez è sufficiente a distinguere l'Asia dall'Africa e l'Istmo di Panama separa bene il Nordamerica dal Sudamerica, non c'è un elemento geografico di pari evidenza che possa distinguere l'Europa dall'Asia. Si può quindi parlare di Eurasia, sia come unione dei due continenti e dunque come supercontinente, sia come un continente vero e proprio, come si usa nella letteratura geografica russa[7].

Ciononostante le due parti del mondo sono considerate come due entità distinte sin dai tempi di Omero. Nella distinzione tra Europa e Asia occorre quindi necessariamente considerare anche i criteri storici, poiché nessuna caratteristica geografica può da sola esser sufficiente a tal scopo

Il problema è stato quindi quello di individuare un confine convenzionale tra i due continenti, dato che Europa e Asia sfumano l'una nell'altra sia culturalmente sia fisicamente.

Già in epoca classica l'unico confine certo era la linea tra l'Ellesponto (Dardanelli), la Propontide (mar di Marmara) e il Bosforo[13].

A settentrione del Mar Nero, invece, si trovano pianure, bassopiani o basse catene montuose, estesi dalla Francia fino alla Mongolia, terre di nomadi fino a epoche recenti; ciò rende difficili i tentativi di delimitazione. Il confine tra Europa e Asia è comunque universalmente indicato all'interno del territorio russo. Infatti la Russia è una nazione transcontinentale il cui territorio si estende parte in Europa e parte in Asia, inoltre la sua storia è stata per molti secoli incentrata sui rapporti con le monarchie europee.

La convenzione più seguita identifica il confine tra Europa e Asia con la linea che passa sullo spartiacque dei Monti Urali, prosegue lungo il corso del fiume Ural e infine attraversa la pianura russa seguendo la Depressione del Kuma-Manyč, che si estende tra la foce del Volga a quella del Don, lungo il corso dei due fiumi Manyč e del fiume Kuma [14].

Europa e Asia si contrappongono anche su basi culturali: Occidente e Oriente hanno dato origine a scienze e filosofie diverse tra loro, in continuo scontro e confronto. In numerosi miti viene raccontata la contrapposizione tra occidente e oriente, come nel mito di Europa, la principessa fenicia rapita da Zeus.

L'America oppure le Americhe?Modifica

Come già detto nel paragrafo dedicato ai vari modelli di suddivisione in continenti, a volte si considera tutto il territorio americano un unico continente, altre volte si considera invece tale territorio diviso in due continenti, l'America del nord o America settentrionale (che comprende anche l'America centrale) e l'America del sud o America meridionale, separati dall'istmo di Panama.

Geograficamente parlando, un continente è separato dagli altri per mezzo di oceani, e non di istmi. Quello di Panama è sì tagliato dal canale artificiale omonimo, ma dal punto di vista naturale le due masse di terra a nord e a sud di esso sono unite.

Dal punto di vista culturale l'istmo di Panama non separa i paesi di cultura latino-americana da quelli di cultura anglosassone. L'America centrale, pur essendo compresa nell'America settentrionale in quanto situata a nord dell'istmo, ha, per lo più, una cultura risultante dalla fusione tra le civiltà precolombiane e quella spagnola e ciò l'avvicina ai paesi dell'America meridionale: non per niente il concetto di America latina include America centrale, meridionale e Canada francofono mentre, come contraltare, il concetto di America del nord può essere ridotto a Stati Uniti, Canada anglofono e Groenlandia.

Dal punto di vista ecologico, l'istmo di Panama ha però un suo ruolo nell'evoluzione di alcune specie animali e vegetali e, quindi, relativamente all'aspetto florofaunistico delle due Americhe. Per esempio, per quanto riguarda l'uomo, parlando di popolazioni autoctone, si può notare come in America del sud l'unico gruppo sanguigno diffuso sia lo 0, mentre in America del nord lo stesso sia semplicemente il più diffuso (più del 90% nelle popolazioni indigene). L'istmo in quanto tale, cioè, condiziona la deriva genetica, apportando differenze ecologiche sensibili, similarmente a quanto osservato in altre realtà (vedi la linea di Wallace nel determinare i confini tra Asia e Oceania).

In conclusione, visto che l'istmo di Panama non è un confine né geografico né culturale, in Italia, in Europa occidentale e nella stessa America latina si preferisce considerare tutto il territorio americano come un unico continente, usando il nome al singolare: America[5][15]. Secondo questo criterio, le espressioni "America del nord", "America del sud", "America centrale" e "America latina" hanno lo stesso valore, ad esempio, di "Europa occidentale" o "Asia meridionale", ossia di suddivisioni interne a un continente unico, utilizzabili a seconda dei casi, e i cui confini non sono categoricamente definiti.

Nel Regno Unito e nei paesi di cultura anglosassone si preferisce invece parlare di due Americhe, dato che il concetto di America latina non considera la presenza, nel territorio così denominato, di alcuni paesi di cultura non latina; essi sono il Belize, le isole delle Antille di lingua inglese od olandese e le Guyane[5].

Confine tra Asia ed Oceania?Modifica

Anche l'Oceania pone dei problemi, riguardo alla definizione classica di continente.

 
Vari criteri di separazione tra Asia e Oceania.
 
La mappa del continente sommerso

Per "Oceania" si intende l'insieme delle terre emerse del Pacifico, tra le quali l'Australia è la più grande. Al contrario di ciò che accade negli altri continenti, ciò che unisce queste terre è il mare, e il termine "Oceania" è quindi esplicativo di tale peculiarità.

Questa unione continentale non è solo ideale, concettuale, ma si basa anche su fondamenta geomorfologiche: l'oceano Pacifico, infatti, è per gran parte un'unica placca tettonica; da questo punto di vista, però, l'Australia non è unita all'Oceania, giacendo su una sua propria placca.

Il confine tra Asia e Oceania può seguire due linee convenzionali: la linea di Wallace-Weber (definita in base a parametri non strettamente geografici, ma soprattutto ecologici in quanto flora e fauna, infatti, sono molto diversi nelle due zone così individuate), oppure la linea di Lydekker, molto usata perché legata a parametri antropici e geografici in senso stretto.

L'Antartideː continente uniforme?Modifica

L'Antartide è un emblema dei diversi criteri che sono alla base della definizione di continente. Pur essendo ottimamente definito nei suoi confini grazie ai tre oceani che lo circondano e pur essendo l'unico continente che viene sempre considerato a sé stante, l'Antartide, a causa della sua apparente uniformità, non sembrerebbe un continente, se si considera l'etimologia della parola, ossia terra che tiene insieme tante cose diverse – climi, ecosistemi, popoli, culture.

In realtà l'uniformità dell'Antartide è solo apparente, effetto della grande diversità ambientale e climatica rispetto agli altri continenti; in realtà anche in questa parte del mondo si possono distinguere vari tipi di clima, di morfologia e di ambienti naturali, significativamente diversi tra loro, ma che appaiono simili perché tutti caratterizzati da un clima notevolmente freddo.

Zealandiaː il settimo continente?Modifica

Sono stati pubblicati alcuni articoli in riviste geografiche in cui si parla della Zealandia, variamente descritta come un "frammento continentale", un microcontinente, un continente sommerso o addirittura come un continente vero e proprio[16].

La Zealandia è costituita da 4,9 milioni di chilometri quadrati di crosta continentale, ma dato il 94% si trova sott'acqua, essa non corrisponde alla comune definizione di "continente", inteso come massa di terra emersa, e non sommersa. Infatti, solo la Nuova Zelanda e la Nuova Caledonia sono le terre della Zealandia che si trovano sopra la superficie dell'oceano. La Zealandia affondò dopo la rottura con l'Australia 60-85 milioni di anni fa, essendosi separata dall'Antartide tra 85 e 130 milioni di anni fa[17]. Il nome e il concetto di Zealandia furono proposti dal geofisico ed oceanografo statunitense Bruce Luyendyk nel 1995[18].

Lo status della Zealandia come continente non è universalmente accettato, ma il geologo neozelandese Nick Mortimer ha commentato che "se non fosse per l'oceano" esso sarebbe stato riconosciuto come tale tempo fa; l'oceano che lo ricopre, però, esiste[19].

Dimensioni dei continentiModifica

 
Dimensioni e popolazioni dei continenti.

L'immagine a fianco e la seguente tabella riportano l'area e la popolazione dei sei continenti, dal più grande al più piccolo, secondo il criterio più seguito in Italia, Europa occidentale ed America Latina.

Nome Area (km²) Popolazione Densità
Asia 43 810 000 4 463 000 000 100 ab./km²
America 42 330 000 1 001 000 000 22 ab./km²
Africa 30 370 000 1 200 000 000 36 ab./km²
Antartide 13 720 000 1 000 -
Europa 10 400 000 741 000 000 73 ab./km²
Oceania 9 010 000 40 000 000 5 ab./km²

La seguente tabella riporta invece l'area dei continenti utilizzati nelle diverse convenzioni, dal più grande al più piccolo.

Nome Area (km²)
Eurafrasia 84 580 000
Eurasia 54 210 000
Asia 43 810 000
America 42 330 000
Africa 30 370 000
America del Nord 24 490 000
America del Sud 17 840 000
Antartide 13 720 000
Europa 10 400 000
Oceania 9 010 000

Le dimensioni sono importanti anche nel definire il subcontinente o lo stato-continente, ma non sono sufficienti:

  • la regione geografica indiana è detta "subcontinente indiano" per le sue dimensioni, per la sua omogeneità storica e culturale, per la sua forma peninsulare e per il fatto di essere divisa dal resto dell'Asia da un'alta catena montuosa;
  • la Federazione Russa è considerata uno "stato-continente" per le sue dimensioni, per la sua omogeneità storica e culturale, per il suo essere transcontinentale.
  • l'Australia è a buon diritto uno Stato-continente, occupando tutta la parte continentale del continente Oceania.

La caratteristica dimensionale, invece, non ha portato stati molto estesi come USA, Canada, Cina e Brasile a essere definiti "stato-continente", in quanto non occupano tutta la superficie del continente rispettivo.

Storia dei continentiModifica

La formulazione della teoria della deriva dei continenti (1915), e le successive conferme empiriche, hanno portato i paleogeografi a supporre che la forma e il numero dei continenti siano variati ripetutamente nel corso della storia antica della Terra. Si ritiene che i continenti moderni siano frammenti dell'unico supercontinente di Pangea (circa 300 milioni di anni fa) e che questo a sua volta si sia formato dall'unione dei frammenti di altri supercontinenti precedenti (il più antico supercontinente di cui si sia finora ipotizzata l'esistenza, Yilgarn, risale a circa 4,4 miliardi di anni fa).

Voci correlateModifica

NoteModifica

  1. ^ Vocabolario della lingua italiana Zingarelli e Vocabolario enciclopedico Devoto-Oli
  2. ^ 全球七大洲,六個洲有人住,每個洲選一個代表性國家,你選哪個?原文網址 (Tra i sette continenti, quelli abitati sono sei e ognuno di essi ha un paese rappresentativo. Quale scegli?)
  3. ^ Enciclopedia Britannica Chicago 2006, voce Continent
  4. ^ Sono molto numerosi i testi italiani che considerano l'esistenza di sei continenti; tra questi se ne citano alcuni:
    • Il tempo delle idee, ediz. Giunti;
    • Maria Baronio, Mario Damiani, Patagonia - geografia per capire il mondo, editrice La Scuola, 2017 (pagina 68) ISBN 9788835047292;
    • Marco Drago, Andrea Boroli, Atlante elementare De Agostini, Istituto geografico De Agostini, Novara, 1996 (pagina 4);
    • AA. VV. Enciclopedia illustrata per ragazzi, Fabbri editori, 1993 (pagina 252) ISBN 88-450-49-3;
    Per l'America come continente a sé stante: Per l'Europa come continente a sé stante: Per l'Africa come continente a sé stante: Per l'Asia come continente a sé stante: Per l'Oceania come continente a sé stante: Per l'Antartide:
  5. ^ a b c " Continente ". Enciclopedia Britannica Chicago 2006; Dizionario Inglese di Oxford 2001: New York, Oxford University Press.
  6. ^ Dipartimento statistico delle Nazioni Unite
  7. ^ a b
  8. ^ Antartide - Popolazione Archiviato il 13 luglio 2012 in Internet Archive.
  9. ^
  10. ^ Enciclopedia Sapere - edizioni De Agostini, voce Continente
  11. ^ Termine, di uso non comune, con cui si intende l'insieme di Europa, Asia ed Africa. Vedi: Bruno Migliorini, ‎Giacomo Devoto, Lingua nostra - Volumi 69-70 - pagina 8, Sansoni, 2008.
  12. ^ Luigi Luca Cavalli-Sforza, Telmo Pievani, Homo sapiens: la grande storia della diversità umana, edizioni Codice, 2011. ISBN 9788875782672.
  13. ^ Omero, descrivendo Tebe, città che si trova tuttora in terra greca, la onora dell'epiteto di "perla d'Asia"
  14. ^ * AA. VV., Calendario Atlante De Agostini 2013, edito da De Agostini, 2012, ISBN 9788851117054 (consultabile su Google ricerca libri: vedi pagina 80).
    • Voce Европа (Europa) della Grande Enciclopedia Sovietica (Большая советская энциклопедия)
    • voce Europe (Europa) dell'Enciclopedia Britannica [1] (Europe - Encyclopaedia Britannica).
  15. ^ Per l'America come continente a sé stante:
  16. ^ Mortimer, Nick; Campbell, Hamish J. Zealandia: Earth's Hidden Continent. Vedi Zealandia: Earth’s Hidden Continent
  17. ^ Keith Lewis; Scott D. Nodder; Lionel Carter Zealandia: the New Zealand continent. Vedi Zealandia: the New Zealand continent.
  18. ^ Luyendyk, Bruce P. Hypothesis for Cretaceous rifting of east Gondwana caused by subducted slab capture. Vedi Hypothesis for Cretaceous rifting of east Gondwana caused by subducted slab capture.
  19. ^ Thomas Sumner, Is Zealandia a continent? Landmass lies mostly beneath the Pacific Ocean. vedi Is Zealandia a continent?

BibliografiaModifica

  • (EN) Continent, in McGraw-Hill Concise Encyclopedia of Science and Technology, New York, McGraw-Hill, 2006.

Voci correlateModifica

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